Además de tener conocimientos en astronomía, rituales, cosmovisión, agricultura, etc., los mayas tenían su propio sistema numérico que les ayudaba a interpretar su calendario. Lo impresionante de su numeración es que se basaba en un sistema de 20, es decir, su sistema era vigesimal en vez de decimal. Es decir, hay 20 símbolos diferentes para representar el número cero hasta el 19 que estaban conformados por rayas y puntos. Dichos números tienen una relación con los días, meses y años, a comparación de otras civilizaciones precolombinas, los mayas crearon su sistema numérico como herramienta para medir el tiempo y no para realizar cálculos matemáticos. Fueron uno de los primeros indígenas que descubrieron o implementaron el “cero” (0) que fue representado con una semilla, concha, caracol o huevo.

Sin duda, los antepasados poseían una gran inteligencia, prácticamente eran eruditos. Tenían distintas formas de representación gráfica de los números, del cero al 19 que es la de rayas y puntos, y la de zoomórfica basado en figuras de animales o glifos. En el primer método, el valor numérico del punto es 1, la raya o barra es 5 y el caracol es 0 que, por cierto, de éste último menciona con base en referencias históricas, se cree que los olmecas fueron los primeros en utilizar el cero.

Sistema de rayas y puntos

Por ejemplo, para contar del 1 al 4 se representa de la siguiente forma: 1(.), 2(..), 3(…) y 4(….). Del 5 al 9 se pone una raya y encima los puntos, es decir, para el número cinco se dibuja una línea y arriba un “punto”, para el 6 ya serían 2 puntos y así sucesivamente. Al llegar al 10, se coloca 2 líneas y con el 11 se pone una bolita. Si te percataste, el punto no se puede repetir 4 veces, es así que el 15 se representa con 3 líneas y al 16 solo se le agrega un punto. En el caso de un número posicionado de manera superior deberá multiplicarse por 20, por eso se dice que el sistema numérico maya es vigesimal. El resultado obtenido se suma directamente al número de la posición inferior para obtener el número que se quiere representar.

Si no sabías, el maya tiene muchas variaciones en la forma en que se habla, la que predomina más es la yucateca. La nomenclatura de los números bajo este dialecto es la siguiente:

  • 0: He (Je´). Como dato, “Je´” en español significa “huevo”, haciendo alusión a su representación gráfica.
  • 1: Hun (jun)
  • 2: Ca (ka´, ka´a)
  • 3: Ox (óox)
  • 4: Can (kan)
  • 5: Ho (jo´o)
  • 6: Uac (waak)
  • 7: Uuc (u´uk)
  • 8: Uaxac (wakak)
  • 9: Bolon
  • 10: Lahun (lajun)
  • 11: Buluc (buluk)
  • 12: Lahcá (lajka´a)
  • 13: Oxlahun (óoxlajun)
  • 14: Canlahun (kanlajun)
  • 15: Holhun (jo´olajun)
  • 16: Uaclahun (waaklajun)
  • 17: Uuclahun (u´uklajun)
  • 18: Uaxaclahun (waxaklajun)
  • 19: Bolonlahun (bolonlajun)
  • 20: Hunkal (jun k´aal)

Sistema zoomórfico basado en figuras de animales o glifos

El más conocido es el sistema anterior, sin embargo, no era el único que los mayas usaban. Con los hallazgos de manuscritos antiguos, se tiene conocimiento que los mayas representaron a las divinidades mediante glifos, de igual manera iniciando con el cero y finalizando con el 20. Cada número muestra el rostro de alguna deidad.

Por otro lado, el Códice de Dresde es considerado el de mayor antigüedad, se estima que fue escrito entre los siglos de XVIII y XIV. En sus páginas contiene muchos jeroglíficos mayas y datos astronómicos que hacen referencia a la luna y a Venus. Esta obra es vital porque en ella se detalla un sistema numérico maya.